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游離在海洋與城市之間
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天生好命的硫磺怪方蟹

怪方蟹現身的故事,要從一九九九年的宜蘭大溪漁港說起,當時眼尖的海洋學者在一斤三塊錢的下雜魚堆發現牠的身影,這種螃蟹螯腳不大,身長大約只有三公分,長相不特別奇特,海洋學者遍尋文獻,證實早在一九七五年,日本的研究人員也曾在小笠原群島的海底火山噴口附近,發現了類似的「怪方蟹」,不過台灣的這種螃蟹卻是頭一次見到,於是在二千年正式發表為世界新種,並將牠命名為烏龜怪方蟹,又叫做硫磺怪方蟹。 究竟這種螃蟹有多怪?怪在哪裡呢?中研院生物多樣性研究中心的鄭明修研究員,從潛水觀察到實驗室研究,花了整整五年的時間,才解開硫磺怪方蟹的生命密碼。 怪方蟹的第一怪是住的地方,小巧可愛的牠們竟然是棲息在龜山島的海底火山,龜山島是台灣境內唯一露出水面的活火山,根據地質定年資料顯示大約在七千年前左右,曾有過一系列的噴發,尤其在龜首的海域,還可以見到二、三十處活耀的熱泉噴口,是世界上極為獨特的「淺海熱泉噴口生態系」。 潛入龜山島的海底,彷彿進入一個煙霧瀰漫的危險國度,四處散佈的熱泉噴口,宛如煙囪般不斷地排放出硫磺煙柱與氣泡,震耳欲聾的噴發聲,常讓研究人員頭痛愈裂心跳加速,尤其是在噴口處,最高溫度可達140℃,酸鹼值竟在PH2以下,在這樣高溫極酸又帶有幾分恐怖氛圍的世界裡,怎麼會有生物生存呢? 鄭老師翻開一旁的硫磺塊,突然間成千上萬的怪蟹大軍,如潰散的軍團往四處流竄而去,原來硫磺怪方蟹是居住在硫磺縫隙中,並不是在熱泉噴口裡,不過由於牠們長期在熱泉噴口附近活動,一度被誤傳為「煮不熟的螃蟹」,事實上只要一離開噴口上方,海水溫度也只有22℃左右;而真正令人驚訝的應是牠們的數量,根據鄭老師的調查每一平方公尺約有三百六十四隻的怪方蟹,從水深三米到二、三十米皆可見其蹤影,數量之高可說是世界之冠。 在環境惡劣、物種貧乏的海底火山中,如此龐大的怪蟹兵團是如何生存下來的呢?奇特的吃食生態就是牠們的第二怪。 以往有許多科學研究指出,住在深海火山噴口的螃蟹,牠們的生存主要是倚賴細菌分解硫磺,因此也推論出棲息在淺海的怪方蟹應該也是這樣覓食,不過鄭老師推翻了這項理論,他從怪方蟹的胃內含物,證實了硫磺怪方蟹的食物是一種特別的「海洋雪」,這個聽起來很浪漫的名詞,卻隱藏了海洋生態系的大學問。 「海底熱泉噴發出大量的煙柱,都是充滿毒性的硫化物,當海流轉弱或消失時,毒性濃度也增加了,這時立刻會殺死經過的浮游生物,這些死掉的浮游生物直接落下,在海裡就像下雪一樣。」鄭老師科學的描述,打碎海洋雪的浪漫,說穿了海洋雪其實就是浮游生物的屍體。 於是每天當潮水靜止,海裡會下起一場海洋雪,這時就是硫磺怪方蟹的用餐時間,怪蟹大軍成群結隊的傾巢而出,不疾不徐地享受著美味的熱泉饗宴。比起其他的海洋生物,怪方蟹真是天生的好命,牠們不需要花心思為「吃」傷腦筋,每天只要懶惰地等待美食從天而降,也因為餐點供應不虞匱乏,怪方蟹的個性比其他的螃蟹「溫馴」,牠們不互相競爭,不互相打鬥,也沒有其他生物會來跟牠們搶地盤,這也難怪蟹兵團會成為海底火山最龐大的成员。 其實萬物生靈自有一套生存之道,不論在何種地方用何種方式,生命一定有個出口,惡劣的海底火山生態系,成為怪方蟹的生命天堂,奇妙的海洋雪是怪方蟹的美食,這項重要的學術發現,也登上了國際頂尖學術期刊「Nature」雜誌,也引起國際海洋生物學者高度興趣,但鄭老師卻感嘆一切來得太晚,「如果不是因為台灣的海洋研究起步太晚,會潛水的研究人員太少,對海洋太不重視,否則這樣的國家寶藏,怎會等到今天才會被發現呢?」其實不只怪方蟹,不只龜山島,海洋裡還有太多的謎題,等待發掘,甚至地球的起源,生命的密碼,都藏在煙霧飄邈的海底火山裡。
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